Barcodes kodieren numerische oder textliche Informationen in einer druckbaren, maschinenlesbaren Form. Die Verwendung von Barcodes kann die Kosten für die Lagerverwaltung und den Lagerbestand erheblich reduzieren. Es gibt heute zwei Hauptformen von Barcodes: Lineare oder normale Barcodes kodieren Daten über eine horizontale Strecke oder eine Dimension. Diese Art von Barcode kodiert typischerweise zwischen vier und vierzig Ziffern oder Zeichen. Sogenannte Area Codes kodieren Daten in zwei Dimensionen, was zu einer wesentlich höheren Dichte führt, die es erlaubt, bis zu dreitausend Zeichen zu kodieren.

Die meisten linearen Barcodetypen kodieren nur Zahlen oder Ziffern. Zwei bemerkenswerte Ausnahmen sind Code 39 und Code 128, die auch alphanumerische Zeichen wie Buchstaben kodieren können. Zweidimensionale Vorwahlen kodieren normalerweise Zahlen, Buchstaben und Sonderzeichen.

Der gebräuchlichste lineare Barcodetyp ist der Code EAN, der zur Codierung von Artikelnummern im Einzelhandel verwendet wird. Er wird weltweit verwendet, mit der bemerkenswerten Ausnahme der USA, die einen verwandten Code, den Code UPC, für den gleichen Zweck verwenden. Eine spezielle Form des Code EAN trägt ein sogenanntes Addon, einen kleineren Barcode neben dem Hauptbarcode, der Preisinformationen und ähnliches kodieren kann. Der Code EAN mit einem fünfstelligen Addon wird zur Kodierung der ISBN (International Standard Book Number) verwendet, während der Code EAN mit einem zweistelligen Addon zur Kodierung der ISSN (International Standard Serials Number) verwendet wird.

Weitere bemerkenswerte lineare Strichcode-Symbologien und ihre Anwendungen sind der Code 39 (verwendet für Pharmazeutika), Code 128 (Lagerverwaltung und Einzelhandel) und Code Two-Of-Five (Lagerverwaltung und Inventur).

Die am häufigsten verwendeten zweidimensionalen Flächencodes sind PDF417 und Datamatrix, die beide in der Fertigung, der Paketverfolgung und ähnlichen Anwendungen eingesetzt werden, bei denen große Datenmengen codiert werden müssen.

Barcode-Prüfsummen

Um ein sicheres und fehlerfreies Lesen und Scannen von Barcodes zu gewährleisten, unterstützen alle gängigen Barcode-Symbologien so genannte Prüfsummen- oder Prüfzifferschemata. Eine Prüfsumme oder Prüfziffer ist ein zusätzliches Zeichen oder eine Zahl, die aus den codierten Daten berechnet und an den Barcode angehängt wird. Während des Lesens des Barcodes kann der Scanner oder das Lesegerät die Prüfsumme überprüfen und feststellen, ob der Barcode korrekt gescannt wurde. Dies ist besonders wichtig, wenn der Barcode leicht beschädigt oder manipuliert werden kann. Einfache Prüfziffernsysteme, wie sie bei den meisten linearen Barcodes verwendet werden, erkennen nur einfache Fehler, wie z.B. ein fehlendes Zeichen. Ausgefeiltere Systeme, insbesondere solche, die mit Flächen-Barcodes verwendet werden, können Schäden am Code nicht nur erkennen, sondern auch reparieren.

Barcode Anwendungen

Heute genießen Barcodes eine breite Anwendung in allen Arten von Unternehmen. Die erste große Anwendung von Barcodes war im Einzelhandel, wo die Codes Artikelnummern, Herstellerdaten und Preise kodieren sollten. Eine weitere wichtige Anwendung von Barcodes ist die Transportindustrie, wo die Codes Adress- und Verfolgungsinformationen enthalten. Schließlich haben zweidimensionale Flächencodes in letzter Zeit viel Popularität für die Verwendung in Personalausweisen, Führerscheinen und so weiter gewonnen. Sie werden auch für die Kennzeichnung von elektronischen Teilen wie Computer- oder Speicherchips verwendet.